Babe Didrikson Zaharias: The ‘greatest all-sport athlete’ who helped revolutionize women’s golf

En plus d’être l’un des 13 membres fondateurs de la Ladies Professional Golf Association (LPGA) en 1950, elle a remporté 14 tournois consécutifs au sommet de sa carrière.

Cependant, en raison de l’amour de Zaharias pour divertir la galerie sur le terrain de golf avec des blagues obscènes et un langage coloré, associé à son refus de se conformer aux stéréotypes traditionnels de la féminité de l’époque, elle était une paria parmi ses concurrentes et le sujet de sexisme et préjugés des médias.

“Si quelqu’un regardait Babe et qu’ils étaient sexistes ou s’ils ne pensaient pas que les femmes appartenaient à un terrain de golf ou à un événement d’athlétisme, elle en a beaucoup entendu parler,” Don Van Natta Jr. – auteur de ” Wonder Girl: La magnifique vie sportive de Babe Didrikson Zaharias “- a déclaré à CNN Sport.

“Elle a été critiquée pour son apparence; on lui a reproché de ne pas être assez distinguée. Il y a eu des commentaires dans la presse, selon lesquels elle devrait être à la maison assise près du téléphone, attendant qu’un prétendant l’appelle plutôt que d’être en compétition. Il était des choses très dures, négatives et critiques. Et elles l’ont profondément blessée. “

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Zaharias est devenu un «énorme tirage au sort».  pour les foules de golf en raison de son niveau d'énergie sur le parcours, selon Van Natta Jr.

‘Héroïne sportive américaine’

Fille d’immigrants norvégiens, le sport a toujours joué un grand rôle dans la vie de Zaharias.

Du baseball au basketball en passant par l’athlétisme et le tennis, Zaharias a apparemment excellé dans le sport auquel elle s’est tournée. Elle a gagné son surnom de “Babe” en raison de sa capacité de baseball et des comparaisons entre elle et Babe Ruth.

Alors qu’elle a essayé le golf très tôt, une carrière en athlétisme était l’objectif principal de Zaharias à un jeune âge. Telle était son dévouement et sa capacité interdisciplinaire à l’athlétisme, les histoires de Zaharias battant à lui seul des équipes entières sont devenues courantes à travers le Texas.

L’apogée de sa carrière sportive a coïncidé avec les Jeux olympiques de 1932 à Los Angeles, une époque où les athlètes, contrairement à aujourd’hui, ne se spécialisaient pas toujours dans un sport, mais entraient souvent dans plusieurs disciplines dans l’espoir de réussir.

Zaharias est devenue détentrice d'un record du monde dans les haies avant même de commencer à jouer au golf professionnellement.

Les femmes, cependant, n’ont pas pu participer à plus de trois épreuves, alors Zaharias a participé au javelot, au saut en hauteur et au 80 m haies.

À ce jour, elle est toujours la seule athlète d’athlétisme, homme ou femme, à remporter des médailles olympiques individuelles dans les épreuves de course, de lancer et de saut. Zaharias a remporté des médailles d’or à la fois en haies et au javelot, et une médaille d’argent pour le saut en hauteur, mais seulement après avoir été jugée avoir utilisé une mauvaise technique lors d’un barrage après avoir été à égalité avec son compatriote américain Jean Shiley.

Van Natta Jr. pense que Zaharias aurait pu gagner plus de médailles si elle avait été autorisée à participer à un plus grand nombre d’épreuves.

“Je ne sais pas pour les médailles d’or, mais je pense qu’elle aurait pu remporter une médaille dans probablement au moins cinq [sports],” il a dit.

“Elle est arrivée à la première place, juste parmi évidemment ses homologues américains, lors de l’événement à Northwestern [University] c’était l’épreuve de qualification pour les Jeux olympiques, et elle a remporté cinq de ces épreuves. Donc je crois qu’elle aurait pu être médaillée en cinq (javelot, haies, saut en hauteur, 100m sprint et disque) si elle avait été autorisée à le faire. “

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Zaharias lance le javelot pour remporter la médaille d'or aux Jeux Olympiques de 1932.

Les débuts

Dans les années 1930, il était difficile pour les femmes de gagner leur vie dans l’athlétisme en raison d’un manque presque total de prix en argent et de possibilités de parrainage.

“Babe réfléchissait beaucoup à un moyen de gagner sa vie en tant que sportive”, a déclaré Van Natta Jr.. “Et elle a donc compris que le golf était l’un des endroits où l’on pouvait réellement le faire, même si beaucoup d’événements étaient des événements amateurs. Mais si vous y parveniez, elle pensait qu’elle pourrait se vendre et trouver un revenu de cette façon. . “

Zaharias a commencé le golf avec une “compétitivité qui était au-delà de la féroce”, a expliqué Susan Cayleff – qui a écrit deux livres sur la vie de Zaharias.

“Elle conduisait des balles de golf jusqu’à ce que ses paumes saignent et ne se fixait aucune limite réaliste en termes d’attentes physiques”, a-t-elle déclaré.

Cependant, son succès antérieur dans d’autres sports a conduit la United States Golf Association (USGA) à interdire à Zaharias de participer à des tournois amateurs féminins, la contraignant à la place à jouer dans des événements professionnels du PGA Tour.

“Ils l’ont interdite en partie à cause d’un aspect snob”, a déclaré Van Natta Jr. “Elle a été vue du mauvais côté des voies, elle était considérée comme une pauvre femme, elle était grossière dans la façon dont elle se comportait. Elle a commencé vaincre ces femmes plus riches, des femmes bien connectées à l’USGA, alors elles l’ont assommée pendant un moment. “

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Zaharias s'entraîne sur les parcours de golf de Pinehurst pour le match d'exhibition à New York.

Se démarquer

En jouant à l’un de ces événements du PGA Tour, Zaharias était jumelé à George Zaharias, un lutteur célèbre de l’époque. Les deux se sont mariés en 1938, George devenant son promoteur et directeur.

Avec l’aide de son mari, elle est devenue un «grand tirage au sort pour les foules», note Van Natta Jr., sa nature «bavarde» faisant d’elle l’un des plus grands tirages du sport.

On dit qu’elle s’est présentée à des tournois professionnels et a annoncé aux médias: “The Babe is here! Qui va finir deuxième?” ainsi que de se tenir sur le premier tee avant de partir et d’annoncer qu’elle allait «desserrer ma ceinture et la laisser voler».
Babe Didrikson épouse George Zaharias le 23 décembre 1938 à Saint-Louis.

Cependant, son manque de féminité – «raconter des blagues de débauche et jurer, parfois cracher, boire», selon Cayleff – et la nature perçue «de classe ouvrière, graveleuse, en sueur» de la compétition d’athlétisme a mis Zaharias en désaccord avec elle plus compétitrices traditionnelles.

Et parce qu’elle se démarquait du reste du peloton et n’était pas la plus gracieuse des vainqueurs – “Elle frottait les gens qu’elle a vaincus, leur nez dans leur défaite”, a expliqué Van Natta Jr. – Zaharias s’est constamment retrouvée sur la fin de la couverture négative d’un média à prédominance masculine.

Cayleff décrit Zaharias comme étant une “farceuse de genre” car elle se comportait “d’une manière absolument contradictoire avec la féminité idéale”.

Mais en conséquence, elle a été diffamée dans la presse, sa sexualité même étant parfois remise en question.

“Ils ont pris son caractère unique et ce que j’appelle son statut de hors-la-loi”, a déclaré Cayleff. «Ils prennent ses comportements et, en particulier avant qu’elle ne se marie, la traitent absolument comme un monstre avec des titres de journaux comme: ‘M., Mlle ou ça?’ ou “Quelle salle de bain Babe Didrikson devrait-elle utiliser?”

«Ils craignaient ou présumaient qu’elle était lesbienne, puis un terme particulier a été inventé en référence à elle. Elle a été appelée une ‘muscle moll’ ou membre d’un troisième sexe. Les gens étaient déconcertés et troublés par sa présentation de genre et en particulier les golfeuses qui avaient tendance à être issus de la classe supérieure et se croyaient raffinés; ils l’ont diabolisée. “

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Zaharias part au 15e tee lors de son match de demi-finale contre Jean M. Donald à Gullane Links, en Écosse en 1947.

Conforme

Pour contrer la couverture négative, Zaharias a recruté l’aide de Bertha Bowen, une mondaine de Dallas, qui lui a appris à «se maquiller, à porter une ceinture et à se coiffer», explique Cayleff.

«Elle a fait l’objet d’une presse absolument vicieuse après les Jeux olympiques de 1932 où les gens spéculaient ouvertement et dénigraient sa sexualité et autres. Et elle a compris, avec les conseils de Bertha, que si elle voulait gagner sa vie et garder son nom dans le public dont elle avait besoin pour se forger une image sérieusement parce que ce qu’elle était légitimement n’était pas quelqu’un que le public américain était facile à embrasser. “

Malgré cela, la nature compétitive de Zaharias lui a fait du mal à s’intégrer pleinement dans la société typique du golf. Cela ne l’a pas empêchée de devenir l’une des golfeuses les plus titrées de l’époque, remportant 41 tournois professionnels au total.
Et en tant que l’un des 13 membres originaux de la LPGA, elle “a planifié et organisé les tournois de golf, rédigé les statuts, supervisé l’adhésion, (et) mis en place les cours” pour aider à établir le jeu professionnel féminin, explique le site Web de la LGPA.
Zaharias pousse la balle dans le trou du 18e green du Tam O & # 39; Shanter Country Club de Chicago lors du tournoi de golf féminin américain en 1950.

Bien qu’elle ait fait beaucoup pour le sport féminin, Cayleff soutient que Zaharias n’était pas un «modèle conscient de soi ou un promoteur d’opportunités pour les femmes dans le sport».

Cayleff se souvient d’un incident qu’elle a trouvé en faisant des recherches pour son livre lorsque Zaharias a menacé de se retirer d’un tournoi avant le tour final, malgré une avance de plusieurs coups, car, à ses yeux, le prix n’était pas suffisant.

“Babe était dehors pour Babe. Dans un cas comme celui-là, elle a eu un impact absolu sur l’augmentation de la bourse au golf féminin, mais ce n’était pas pour l’amélioration du sport ou celle des athlètes féminines en général. C’était pour Babe. .

“C’est une sorte d’héritage mixte. Oui, elle a eu un impact absolu sur les opportunités pour les athlètes qui l’ont suivie et les athlètes de sa propre vie, mais elle n’était en aucun cas ce que nous appellerions une féministe ou consciente du genre ou préoccupée par l’équité en général”. Dit Cayleff. “Elle était préoccupée par un bon jour de paie pour elle et a laissé tomber les jetons là où ils pourraient être.”

Zaharias monte au vert avec une file de fans qui la regardent.

Héritage

En 1953, Zaharias a reçu un diagnostic de cancer du côlon et, à l’époque, les médecins n’étaient même pas sûrs de pouvoir la guérir. Cependant, en 1954, elle a non seulement repris le sport, mais a remporté l’US Women’s Open dans le Massachusetts, son 10e et dernier majeur, par une douzaine de coups, tout en ayant un sac de colostomie attaché à son côté.

Zaharias a choisi de rendre publique sa lutte contre le cancer. Cette décision – ainsi que son retour remarquable et son travail approfondi avec l’American Cancer Society – a contribué à changer sa perception aux yeux du public et des médias, Cayleff affirmant que cela «l’héritait d’une certaine manière pour une nouvelle génération. “

Didrikson (à droite) s'entraîne avec les joueurs des Rangers de New York Murray Murdock (au centre) et Andy Aitkenhead, gardien de but, au Madison Square Garden de New York en 1933.

“Elle a été honorée par le président Eisenhower pour son travail avec l’American Cancer Society et a fait une collecte de fonds considérable pour la recherche sur le cancer”, a déclaré Cayleff. «Le travail contre le cancer et la capacité de revenir et de concourir avec succès étaient pratiquement inconnus à ce stade. On lui a dit qu’elle ne pourrait plus jamais concourir. Et comme elle l’avait fait tant de fois dans sa vie, elle l’a triplée. efforts et déterminé qu’elle leur prouverait le contraire. “

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Son cancer est finalement revenu et elle a subi une nouvelle intervention chirurgicale en 1956, mourant finalement de la maladie en septembre de la même année à 45 ans.

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